Aquí está la primera mirada directa a los anillos de Neptuno en más de 30 años.

La humanidad está viendo los anillos de Neptuno bajo una luz completamente nueva gracias al Telescopio Espacial James Webb.

En una imagen infrarroja publicada el 21 de septiembre, Neptuno y sus finas diademas de polvo toma un brillo etéreo contra el telón de fondo de tinta del espacio. El impresionante retrato es una gran mejora con respecto al primer plano anterior de los anillos, que se tomó hace más de 30 años.

A diferencia de los deslumbrantes cinturones que rodean a Saturno, los anillos de Neptuno aparecen oscuros y tenues en la luz visible, lo que los hace difíciles de ver desde la Tierra. La última vez que alguien vio los anillos de Neptuno fue en 1989, cuando la nave espacial Voyager 2 de la NASA, después de atravesar el planeta, tomó un par de fotos granulosas desde aproximadamente 1 millón de kilómetros de distancia (Número de serie: 8/7/17). En esas fotos, tomadas en luz visible, los anillos aparecen como arcos concéntricos delgados.

Mientras la Voyager 2 continuaba hacia el espacio interplanetario, los anillos de Neptuno volvieron a ocultarse, hasta julio. Fue entonces cuando el Telescopio Espacial James Webb, o JWST, dirigió su aguda mirada infrarroja hacia el planeta desde aproximadamente 4.400 millones de kilómetros de distancia (Número de serie: 7/11/22).

Voyager 2 foto de los anillos de Neptuno
Los escurridizos anillos de Neptuno aparecen como delgados arcos de luz en esta imagen de 1989 de la nave espacial Voyager 2, tomada poco después de que la sonda se acercara más al planeta. JPL/NASA

Neptuno mismo aparece mayormente oscuro en la nueva imagen. Eso se debe a que el gas metano en la atmósfera del planeta absorbe gran parte de su luz infrarroja. Unos pocos parches brillantes marcan donde las nubes de hielo de metano a gran altura reflejan la luz del sol.

Y luego están los siempre esquivos anillos. “Los anillos tienen mucho hielo y polvo, que son extremadamente reflectantes en la luz infrarroja”, dice Stefanie Milam, científica planetaria del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, y una de las científicas del proyecto JWST. La enormidad del espejo del telescopio también hace que sus imágenes sean más nítidas. “JWST fue diseñado para observar las primeras estrellas y galaxias en todo el universo, de modo que realmente podamos ver detalles finos que no habíamos podido ver antes”, dice Milam.

Las próximas observaciones del JWST observarán a Neptuno con otros instrumentos científicos. Eso debería proporcionar nueva información sobre la composición y la dinámica de los anillos, así como sobre cómo evolucionan las nubes y las tormentas de Neptuno, dice Milam. “Hay más por venir”.

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