Evolución humana: una sola mutación genética puede habernos hecho más inteligentes que los neandertales

Los humanos modernos tienen una mutación genética que impulsa el crecimiento de las neuronas en la neocorteza cerebral, una región del cerebro asociada con una inteligencia superior

humanos


8 de septiembre de 2022

Un cráneo de Homo sapiens frente a un cráneo de Neandertal

Los cráneos de forma diferente del Homo sapiens (izquierda) y los neandertales (derecha) podrían relacionarse con una mutación que cambia la proteína TKTL1

Derechos de autor de PPS: PHILIPPE PSAILA/SCIENCE PHOTO BIBLIOTECA

Los humanos modernos tienen una mutación que impulsa el crecimiento de las neuronas en la neocorteza, una región del cerebro asociada con una inteligencia superior. Esto está ausente en humanos más antiguos como los neandertales, por lo que es probable que nos haga más inteligentes, dicen los investigadores que lo descubrieron.

“Podemos suponer que nos hizo más inteligentes”, dice anneline pinson en el Instituto Max Planck de Biología Celular Molecular y Genética en Dresden, Alemania.

“Yo diría que sí”, dice su colega Wieland Huttner. “Pero no podemos probarlo”.

La mutación da como resultado un cambio de un solo aminoácido en una proteína llamada TKTL1. Estudios previos han demostrado que esta mutación está presente en casi todas las personas vivas en la actualidad, pero no en los humanos más antiguos, como los neandertales y los denisovanos, ni en otros primates.

También se sabe que la proteína TKTL1 se produce en las células progenitoras que dan lugar a la neocorteza, la capa externa del cerebro involucrada en el pensamiento y el lenguaje conscientes, lo que sugiere que la mutación podría haber ayudado a dar forma a los cerebros de los humanos modernos.

Para descubrir qué diferencia hace la mutación, Pinson, Huttner y sus colegas agregaron la proteína TKTL1 humana moderna al cerebro de embriones de ratón y hurón. También cultivaron organoides cerebrales a partir de células humanas, algunos de los cuales fueron editados genéticamente para producir la versión anterior de TKTL1.

Estos estudios muestran que la mutación aumenta el número de células progenitoras del neocórtex, llamadas glía radial basal, lo que da como resultado un mayor número de neuronas en el neocórtex. El resultado habría sido un aumento del tamaño del neocórtex, o de la densidad de las neuronas dentro de él, o de ambos, dice Huttner.

Los estudios de cráneos sugieren que los cerebros de los humanos modernos y los neandertales tenían un tamaño similar, pero tenían una forma diferente, y los neandertales tenían cerebros más alargados. Los investigadores especulan que es posible que esta diferencia de forma se deba a la mutación.

Entonces, ¿podría hacerse más inteligente a la gente ajustando los genes de una manera que aumente aún más el número de glía radial basal?

“No sé si podríamos”, dice Pinson. Tener más neuronas no siempre es bueno, dice ella.

Referencia de la revista: Ciencias, DOI: 10.1126/ciencia.abl6422

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