Hubble captura 2 galaxias superpuestas para formar un impresionante ‘caracol’ interestelar: ScienceAlert

A nueva imagen del telescopio espacial Hubble ilustra maravillosamente por qué los astrónomos deben tener tanto cuidado con la distancia en el espacio.

A más de mil millones de años luz de distancia, dos galaxias flotan en la oscuridad, hermosas espirales doradas como caracoles aparentemente atrapadas en el acto de colisionar. Se llaman SDSS J115331 y LEDA 2073461 y, a pesar de las apariencias, no interactúan en absoluto.

En cambio, están separados por bastante distancia. Su alineación es una coincidencia de línea de visión absolutamente hermosa.

Las galaxias chocan en el espacio con bastante frecuencia, atraídas juntas a lo largo de las autopistas de materia oscura hacia los nodos de cúmulos de galaxias, donde fluyen hacia un centro galáctico mutuo.

Se cree que este proceso es una de las formas en que los agujeros negros supermasivos en sus centros crecen hasta alcanzar masas miles de millones de veces la del Sol: cuando las galaxias se fusionan, sus agujeros negros centrales también lo hacen.

Pero el espacio es grande y hay muchas cosas en él, por lo que los científicos deben tener cuidado al interpretar dos objetos que parecen estar en el mismo lugar. ¿Están interactuando o se superponen con una gran distancia en el medio?

nueva imagen del hubble de dos galaxias espirales superpuestas
La imagen completa del Hubble de las galaxias superpuestas SDSS J115331 y LEDA 2073461. (ESA/Hubble & NASA, W. Keel)

La distancia es una de las herramientas más importantes que tenemos para interpretar el Universo que nos rodea. El tamaño, la masa y el brillo de muchos objetos no se pueden medir con precisión sin una medición precisa de la distancia.

Pero las distancias en el espacio también pueden ser difíciles de medir. No puedes saber qué tan lejos está algo con solo mirarlo a menos que sepas cuánta luz emite.

Es por eso que cosas como las supernovas Tipo Ia, que tienen un brillo intrínseco conocido, son una herramienta útil para medir la distancia en el espacio.

Para objetos relativamente cercanos, podemos usar el paralaje, la forma en que los objetos se mueven por el cielo en relación unos con otros.

Sin embargo, más allá de cierta distancia, los objetos individuales se vuelven cada vez más difíciles de ver. Así que los científicos confían en otras herramientascomo la forma en que la expansión del Universo estira la luz de los objetos distantes.

Así es como sabemos que SDSS J115331 y LEDA 2073461 no están en medio de una colisión gigante, aunque también hay otras pistas: las dos galaxias están demasiado ordenadas; una colisión los estropearía.

Incluso en las cercanías de la Vía Láctea, las distancias pueden ser difíciles de medir. Recientemente, los científicos descubrieron que una fuente de radiación gamma estaba más distante de lo que pensaban. En ese caso, la forma compartida y la alineación de la radiación y su fuente permitieron a los científicos hacer la conexión.

Aunque las galaxias superpuestas pueden no ayudar a los científicos a comprender mejor las colisiones y fusiones galácticas, pueden usarse para comprender las galaxias espirales.

Cuando está retroiluminado por una galaxia más distante, el polvo interestelar en una galaxia en primer plano puede ser más fácil de ver. Los científicos han utilizado esta peculiaridad de alineación para mapear la distribución del polvo interestelar en múltiples galaxias.

No está claro si la imagen del Hubble de SDSS J115331 y LEDA 2073461 se utilizará para este propósito. Pero es increíblemente bonito de ver.

Puede descargar versiones del tamaño de un fondo de pantalla de esta imagen desde el sitio web del Hubble.

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