JWST ha capturado una vista asombrosa de Neptuno y sus anillos

Una nueva imagen del telescopio espacial James Webb muestra ocho de las lunas de Neptuno y cuatro de sus anillos, dos de los cuales no se han visto en más de 30 años.

Espacio


21 de septiembre de 2022

La imagen de la cámara de infrarrojo cercano (NIRCam) de Webb de Neptuno, tomada el 12 de julio de 2022, enfoca completamente los anillos del planeta por primera vez en más de tres décadas.  Las características más destacadas de la atmósfera de Neptuno en esta imagen son una serie de parches brillantes en el hemisferio sur del planeta que representan nubes de hielo de metano a gran altura.  Más sutilmente, una delgada línea de brillo que rodea el ecuador del planeta podría ser una firma visual de la circulación atmosférica global que impulsa los vientos y las tormentas de Neptuno.  Además, por primera vez, Webb ha descubierto una banda continua de nubes de alta latitud que rodean un vórtice previamente conocido en el polo sur de Neptuno.

Los anillos de Neptuno brillan intensamente en una imagen infrarroja del Telescopio Espacial James Webb

NASA, ESA, CSA, STScI

El Telescopio Espacial James Webb (JWST) ha visto a Neptuno con extraordinario detalle. La nueva imagen muestra los anillos del planeta, algunas de sus lunas y bandas de calor alrededor de su superficie.

Si bien Neptuno aparece azul en longitudes de onda visibles debido al gas metano en su atmósfera, ese metano absorbe la luz infrarroja que observa JWST, por lo que el planeta aparece con una especie de color blanco brillante cuando se ve en estas longitudes de onda. Las áreas más brillantes son las nubes heladas en lo alto de la atmósfera, que reflejan la luz solar antes de que el metano pueda absorberla.

La nueva imagen también muestra los dos anillos brillantes de Neptuno, así como dos de sus anillos más débiles. Los anillos están llenos de polvo, lo que los hace más tenues y más difíciles de detectar que los anillos brillantes y helados como los que rodean a Saturno.

“Han pasado tres décadas desde la última vez que vimos estos anillos tenues y polvorientos, y esta es la primera vez que los vemos en el infrarrojo”, dijo el científico del JWST. Heidi Hammel en una declaración.

La última, y ​​única, vez que vimos el más débil de los anillos de Neptuno fue cuando la nave espacial Voyager 2 de la NASA sobrevoló el planeta en 1989.

Ocho de las lunas de Neptuno son visibles en la imagen como puntos de luz, siendo la más brillante la luna más grande del planeta, Tritón. Este sistema lunar es particularmente extraño: Tritón, por ejemplo, orbita Neptuno al revés, por lo que se planean observaciones adicionales de JWST tanto de Neptuno como de Tritón para más adelante en el año.

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