Las valientes preguntas de Frank Drake siguen vivas

“Hacemos que nuestro mundo sea significativo por el coraje de nuestras preguntas y por la profundidad de nuestras respuestas”, dijo Carl Sagan en su histórica serie de televisión. Cosmos. Según ese estándar, el astrónomo Frank Drake, quien falleció recientemente, puso a nuestro planeta en una trayectoria de mayor importancia. Hasta que apareció Drake, la búsqueda de inteligencia extraterrestre (SETI) no se consideraba realmente un asunto científico. Pero eso no lo detuvo. Drake quería saber la respuesta a una pregunta y tuvo el coraje de hacerla.

La ciencia, por compleja y especializada que sea, tiene en su núcleo grandes y valientes preguntas como: ¿Qué es el universo? ¿Como comenzo? ¿Qué creó la vida, los seres humanos y estas mentes nuestras que pueden preguntar?

Desde la revolución científica, hemos logrado un progreso significativo en todas estas preguntas y un progreso notable en algunas. Pero hay una gran pregunta que la ciencia aparentemente olvidó. Aunque es uno que los niños de todas partes, mirando hacia la noche, han pedido.

¿Estamos solos?

Algunos ingenieros destacados de principios del siglo XX, como Guglielmo Marconi y Nikola Tesla, se esforzaron por escuchar posibles signos de civilización en Marte. Pero ese aleteo de interés pasó y, a mediados de siglo, la búsqueda de vida más allá de la Tierra prácticamente no tenía prestigio, financiación ni apoyo institucional. Hasta Drake. Vio que la posibilidad de otras civilizaciones no es sólo una cuestión interesante. Es fundamental. Si estamos solos, tenemos la extraordinaria responsabilidad de explorar y comprender todo lo que podamos. Y si hay otros, bien pueden ser el fenómeno más fascinante que existe. Así que se dedicó al arduo trabajo de convertir la vaga especulación en ciencia rigurosa.

En 1961, Drake ayudó a establecer la primera conferencia sobre SETI, en el Observatorio Green Bank en Virginia Occidental; Sagan estuvo entre los asistentes. Allí se presentó Drake su famosa ecuacion—ahora conocida como la ecuación de Drake— que define el número de civilizaciones inteligentes en la galaxia como un producto de siete factores. Para uno de los factores, la tasa de formación de estrellas en la Vía Láctea, hubo estimaciones confiables. Pero el resto, la frecuencia de los planetas habitables, así como los orígenes y la evolución de la vida en ellos, estaban llenos de incógnitas. Sin embargo, la ecuación personifica el carácter de la gran ciencia: es a la vez humilde y ambiciosa.

El gráfico de la ecuación de Drake define 7 variables utilizadas para estimar el número de civilizaciones detectables en la Vía Láctea.


Crédito: Amanda Montañez

Enfrentado al vacío aparentemente sin vida del espacio, y casi sin datos para guiarlo, Drake cuantificó nuestra ignorancia y, al hacerlo, le puso límites. De esa simple línea de símbolos creció todo un campo científico, cuyos líderes Drake desarrolló, alentó e inspiró durante 60 años. Sin embargo, su poder de inspiración no se limitaba a sus colegas científicos. A mí también me tocó.

En 2012, mi esposa Julia y yo nos unimos a la Dar Promesa, comprometiéndose a apoyar causas científicas. Estábamos buscando un área de la ciencia en la que nuestra contribución pudiera marcar una diferencia tangible, y tres personas nos inspiraron para fundar Avance Escucharun importante programa astronómico nuevo que busca civilizaciones más allá de la Tierra.

La primera inspiración fue hablar con Stephen Hawking, quien tenía un interés de larga data en el tema. El segundo fue mudarnos a nuestra nueva casa y descubrir que el difunto Bernie Oliver, un pionero de SETI, alguna vez fue su dueño. Tal vez fue algo sobre la colina en la que se encuentra, con vistas a Silicon Valley, pero mirando hacia arriba desde nuestro jardín hacia el cielo nocturno recordé mi propia fascinación infantil con la pregunta, cómo había leído y releído los libros de Iosif Shklovsky y Sagan. Vida inteligente en el universo y soñaba con encontrar otra civilización.

La tercera influencia fue Drake. En 2014, Julia y yo lo acompañamos a Puerto Rico para visitar el observatorio de Arecibo, en ese momento el telescopio de apertura única más grande del mundo. De pie junto a él, junto al gran plato desde el que había enviado el primer saludo por radio desde nuestro planeta a la galaxia, obtuve una idea más clara del extraordinario potencial de SETI.

Ha pasado más de medio siglo desde la conferencia de Green Bank, y hoy SETI está prosperando. Con el trabajo de Breakthrough Listen y nuestros socios en la Universidad de California, Berkeley, así como las contribuciones del Instituto SETI y otros, ahora hay grandes telescopios en seis continentes que colaboran en estudios de radio en busca de señales. Estos telescopios cubren 10 veces más del cielo que los programas anteriores, 100 veces más rápido, y arrojan petabytes de datos que las herramientas de aprendizaje automático de última generación analizan en busca de señales. Mientras tanto, gracias principalmente al telescopio espacial Kepler de la NASA y su descubrimiento de que casi todas las estrellas similares al Sol tienen planetas similares a la Tierra, la astrobiología se ha convertido en uno de los campos más fértiles de la ciencia. Todavía no hemos encontrado inteligencia, ni siquiera vida. Pero nunca ha habido un momento más emocionante para buscarlo, o una mejor oportunidad de saberlo cuando lo vemos.

Este es un verdadero progreso. Y todo fue provocado por un hombre gentil, brillante y apasionado, que tuvo el coraje de hacer una gran pregunta.

Este es un artículo de opinión y análisis, y las opiniones expresadas por el autor o autores no son necesariamente las de Científico americano.

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