Los agricultores de Bangladesh bombean tanta agua que podría ayudar a reducir las inundaciones

Gracias a los sistemas de riego de millones de agricultores en Bangladesh, hay más espacio para que el agua del monzón vaya directamente a los acuíferos, lo que posiblemente mitigue las inundaciones.

Ambiente


15 de septiembre de 2022

Un pozo de riego eléctrico que bombea agua subterránea a los campos de arroz durante la estación seca en el noroeste de Bangladesh

Un pozo de riego eléctrico que bombea agua subterránea a los campos de arroz durante la estación seca en el noroeste de Bangladesh

M. Shamsudduha, UCL

Millones de pequeños agricultores en Bangladesh bombean grandes cantidades de agua subterránea para el riego, lo que ayuda a triplicar la producción de arroz del país y posiblemente mitigue las inundaciones durante la temporada del monzón.

El riego intensivo y otras mejoras agrícolas desde la década de 1980 han permitido que Bangladesh produzca suficientes alimentos cada año para ser casi autosuficiente. “En Bangladesh dependemos en gran medida de las aguas subterráneas para el riego”, dice Kazi Matin Ahmed en la Universidad de Dhaka en Bangladesh. Él dice que Bangladesh tiene una gran cantidad de agua subterránea, pero existe la preocupación de que pueda agotarse.

Utilizando millones de mediciones de agua subterránea de 465 sitios en Bangladesh, Ahmed y sus colegas calcularon cuánta agua subterránea bombearon más de 16 millones de agricultores entre 1988 y 2018.

Juntos, los agricultores operan más de 1 millón de bombas diesel y eléctricas para inundar los arrozales durante la estación seca, lo que ha permitido producir más alimentos en más tierras. Gracias al riego y otras mejoras agrícolas, la producción de arroz en la temporada 2018-2019 fue más del triple lo que era a principios de la década de 1970.

En aproximadamente el 25 por ciento de los sitios, los registros mostraron el agotamiento de los niveles de agua subterránea. Los niveles de alrededor del 40 por ciento durante la estación seca y el monzón se mantuvieron constantes. En el 35 por ciento restante, los niveles disminuyeron durante la estación seca debido al riego, pero los acuíferos se llenaron por completo durante el monzón.

“En nuestra parte del mundo llueve mucho, hay mucho flujo de río”, dice Ahmed. “No todo eso puede llegar a los acuíferos, porque primero se llenan. Cuando [farmers] extraer más agua subterránea, el nivel del agua cae y crea espacio para una recarga adicional”.

Esta recarga adicional ascendió a entre 75 y 90 kilómetros cúbicos de agua dulce capturada entre 1988 y 2018. Eso es más del doble de lo que retiene la presa Hoover en los EE. UU. Dividida en 30 años, la captura adicional anual es mayor que el uso anual total de agua del Reino Unido, dice Mohammad Shamsudduha en el University College de Londres.

Además de aumentar los rendimientos, esta “Máquina de agua de Bengala”, como la llaman los investigadores, puede haber ayudado a disminuir las inundaciones durante las temporadas de monzones. “Si no hay recarga, toda el agua estaría en la superficie. Entonces tienes una inundación más grande”, dice Ahmed.

El bombeo de agua subterránea para riego es insostenible en muchos lugares. En el norte de India, el oeste de EE. UU., el norte de China y otros lugares secos, el bombeo ha agotado los acuíferos. A nivel mundial, la mayor parte de la tierra regada en las últimas dos décadas se encuentra en lugares sin suficiente agua para bombear sin que eventualmente se seque.

Pero Bangladesh y otros lugares con una geología similar y un monzón estacional, como el este de India, Nepal y partes del sudeste asiático, podrían ver estos beneficios duales de una mayor producción de alimentos y protección contra inundaciones a partir de más riego, dice Aditi Mukherji en el Instituto Internacional de Gestión del Agua en la India.

“Lo que no sabemos lo suficiente es el impacto a largo plazo del cambio climático”, dice. Incluso cuando el riego ayuda a los agricultores a protegerse contra la variabilidad climática, la sequía prolongada o los patrones de lluvia más erráticos podrían cambiar la dinámica que hace que funcionen tales “máquinas de agua”.

Referencia de la revista: Ciencias, DOI: 10.1126/ciencia.abm4730

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